jeudi 19 mars 2009

'Recessie is een kans voor ons

Britse fietsenmaker koerst tegen de recessie in — LONDEN - Terwijl het vertrouwen van Britse producenten volledig is weggeëbd, resulterend in duizenden ontslagen per week, werkt de kleine fietsenfabrikant Brompton Bicycle hard aan ambitieuze internationale groeiplannen. 'Het zwakke pond helpt ons.'
van onze correspondent

in het verenigd koninkrijk
Geconcentreerd richt de lasser zijn vlam op een grijs stalen achterrekje. Iedere verbinding van het frame van de Brompton-vouwfiets wordt met de hand gemaakt.

Zo'n zestien man hebben hun eigen kleine werkplaatsje, waar ze hun laswerk als ware kunstenaars signeren. Mochten er later problemen zijn met de fiets, dan kan het onderdeel helemaal naar het begin worden getraceerd.

Verscholen op een onopvallend bedrijventerrein aan de ringweg in West-Londen schuilt in wat eruitziet als een groot magazijn een succesvolle Britse fabrikant. Een 'Britse zeldzaamheid', om het in de woorden van sommige kranten te zeggen.

Brompton Bicycle maakt een vouwfiets die 'én lekker rijdt, gemakkelijk te dragen is én moeilijk kapot te krijgen'. De elegante vouwfiets is in de afgelopen dertig jaar uitgegroeid van een hebbeding voor excentrieke forenzen tot een trendy gadget voor de sportieve, groengezinde professional.

In minder dan tien seconden ontvouwt het pakketje niet groter dan een grote aktetas zich in een tweewieler, die in niets onderdoet voor een gewone stadsfiets. Het vernuftige ontwerp is puur handwerk en bestaat uit 1.200 onderdelen, waarvan driekwart uniek is. De fietsen worden dan ook tegen een fikse prijs verkocht - vanaf zo'n 500 pond (552 euro). Maar zelfs in de recessie kan het merk niet aan de vraag voldoen.

'Waarom betalen mensen zoveel geld voor een fiets?' vraagt directeur Wills Butler-Adams (34) retorisch. 'Niet omdat het Britse makelij is, maar omdat het uniek is. Wij hebben zelfs het achterlicht op de fiets ontworpen, dat is een erg dure aanpak op een productievolume van 22.000 fietsen. Daarom kunnen wij een hoge opslag op onze prijs doen. Dat geld gebruiken wij weer voor het verbeteren van onze modellen. Er zit veel meer kennis in het ontwerpen en maken van de fiets dan in de fiets zelf.'

Die hoogwaardige kennis verklaart volgens de enthousiaste ingenieur het succes van de fiets. En daarom is het 'copycats' in China of Taiwan volgens hem nog niet gelukt om een goede kopie van de fiets te maken. Brompton werd dan ook onlangs door de brancheorganisatie van machine- en technische bedrijven aangehaald als een voorbeeld voor de toekomst voor de Britse industrie, die zich meer en meer zal moeten richten op innovatie, goede serviceverlening en het ontwikkelen van nichemarkten.

Na het instorten van de eens zo gevierde wereld van de 'haute finance' is de politiek er nu ook meer van doordrongen dat de industriële sector in ere hersteld moet worden, waarbij vooral nieuwe industrieën, de milieusector, biotech en hoogwaardige techniek extra aandacht zullen krijgen.

'Onze intellectuele eigendom is onze staf', zegt Butler-Adams. Een lasser opleiden kost hem twee jaar. Daarom blijft het bedrijf ook in Londen en verhuist het niet naar Wales. Dan zou het een groot gedeelte van de 95 personeelsleden verliezen.

De productie van Brompton groeide afgelopen jaar met 25 procent en ook in het huidige boekjaar, dat in april afloopt, zal de productie met hetzelfde percentage groeien. Eind volgend jaar moet de productie op 28.000 liggen. 'De recessie is een kans voor ons, al is het natuurlijk afwachten hoe hard die bijt', zegt de directeur.

Behalve dat het bedrijf hoopt dat forenzen die krap bij kas zitten, hun tweede auto of hun fitnessabonnement inruilen voor een Brompton, mikt het bedrijf op buitenlandse expansie. Het zwakke pond helpt daarbij. In de afgelopen twaalf maanden is het pond 28 procent gedaald ten opzichte van de dollar en 17 procent tegenover de euro.

'We hebben dit jaar onze prijzen met vijf procent verhoogd, omdat veel onderdelen die we in het buitenland kopen, duurder zijn geworden. Maar door de daling van het pond hebben onze distributeurs in Europa en Amerika hun prijzen fors kunnen verlagen', legt Butler-Adams uit.

'Er is een recessie. De Britse export gaat niet door het dak, maar zonder het zwakke pond zou het veel erger zijn. Het helpt ons en ik denk dat de voordelen nu langzaam effect zullen gaan krijgen.'

COMMENTAIRE DE DIVERCITY
VIVE LA PETITE REINE
Le Brompton est la Rolls de la bicyclette. Il fait fureur dans les milieux branchés « pro vélo ». Il est inimitable et on en fabrique de plus en plus. Increvable (le vélocipède pas le cycliste), il participe de cette économie durable de plus en plus prônée à juste titre. C’est assurément un moyen de déplacement voué à un bel avenir. Le plus cher des modèles est moins onéreux que la moins chère des motocyclettes. Je n’ai jamais vu autant de ces petites merveilles alignées côte à côte qu’aux Etats Généraux de Bruxelles qui prônent à raison une réduction drastique de la circulation automobile dans Bruxelles.
Peut-être avez-vous vu l’autre jour Philippe Sollers interviewé par Arte sur Venise sa ville de prédilection. « Comme Goethe le pensait déjà, Venise a son avenir devant elle. »… « Venise, ville sans voitures est le modèle des villes de demain. » C’est trop beau mais pourrait être vrai mais ce n’est sans doute pas tout à fait faux.
Avez-vous visité le centre de Vienne sans voitures ou celui de Séville, de Freiburg en Allemagne ?
C’est le rêve. Circuler en automobile à Bruxelles est devenu une véritable punition.

Aucun commentaire: